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Telescopio lunar

Telescopio lunar

¿Cómo funciona el telescopio lunar?

Desde que fue reparado en los años noventa, El telescopio espacial de la NASA Hubble ha asombrado a científicos y ciudadanos de igual manera con sus visiones del universo, incluyendo miradas de las galaxias más lejanas que conocemos. Sin embargo, el espejo en este telescopio es relativamente pequeño, lo que ha hecho a la NASA pensar en cambios para mejor. Para ello, se espera lanzar un nuevo telescopio espacial en el año 2013, el cual tendrá un espejo de unos 20 metros capaz de proveer de siete veces más almacenamiento de luz que el anterior telescopio. La NASA también está considerando  una solución más intrigante – un tipo especial de telescopio reflector que usan líquido en lugar de cristal como espejo principal. Conocido como telescopio líquido o telescopio lunar, no verá el espacio desde la órbita de la Tierra. En lugar de eso, verá los confines del universo desde la superficie de la luna. El tamaño todavía no está del todo determinado, pero se sabe que será el telescopio más grande que haya conocido el hombre. Será capaz de penetrar en las profundidades del universo y ver objetos tan antiguos como la historia de nuestra civilización. ¿Cómo conseguirá hacer este el telescopio lunar?

Una de las primeras cosas que podemos pensar es ¿Cómo se puede construir un telescopio de tales dimensiones en la superficie lunar? ¿Cómo de difícil es ir a la Luna y comenzar a construir algo así en un área tan poco adecuado para el ser humano? ¿Qué nos podrá proporcionar este telescopio lunar? ¿Vale la pena tanto esfuerzo para los que nos puede reportar? En principio, el telescopio lunar no es demasiado diferente de un telescopio reflector normal. Un telescopio reflector usa espejos para ver objetos distantes. Un espejo principal recoge luz del objeto, mientras que un espejo secundario enfoca la imagen a un nivel ocular. En un reflector convencional, el espejo principal está hecho de un espejo cuidadosamente pulido a su forma deseada, normalmente una parábola. Una vez que el cristal está preparado, un proceso llamado aluminizado, hace que el cristal sea reflectivo. El aluminizado conlleva la vaporización del aluminio al vacío, lo cual hace que una finísima película de metal sea depositada en el aluminio.

Fallos en la producción del espejo pueden afectar al funcionamiento del telescopio, y esto es lo que pasó en el antiguo telescopio Hubble. Lo que ocurrió fue que la curva en su espejo principal estaba desplazada solo una fracción de un cabello humano, lo cual causó que desviara la luz reflectada lejos del centro del espejo, y provocando imágenes borrosas. Un telescopio lunar o líquido – como su nombre indica – usa un líquido en lugar de un espejo aluminizado como espejo principal. El líquido, habitualmente mercurio, es vertido en un plato rotatorio. Esta rotación crea dos fuerzas fundamentales que actúan en el mercurio – gravedad e inercia. La gravedad hace fuerza contra la superficie del líquido, mientras que la inercia empuja el líquido hacia los bordes del plato. Como resultado, el líquido forma una parábola uniforme y perfecta, lo cual es la superficie reflectora ideal para un telescopio. Lo mejor de todo, es que el la superficie líquida permanece en su estado ideal sin la necesidad de hacer apenas mantenimiento. Si el líquido tiene variaciones, la gravedad y la inercia actuarán para dejarlo en su forma original.

telescopio liquidotelescopio liquido

La idea de hacer un telescopio de estas características no es algo nuevo. Hace más de 100 años, astrónomos italianos ya describían como este sistema podría funcionar, y el telescopio lunar se basa en estas teorías. Se llegó a esta teoría a partir del trabajo de físicos sobre los líquidos giratorios. A principios del siglo veinte, el físico americano Robert Wood  puso en práctica las teorías de estos astrónomos italianos que habían descrito solo cincuenta años antes. Lo hizo poniendo una simple capa de mercurio en un disco giratorio de un centímetro. Pudo observar la luna con este telescopio, pero notó que la imagen estaba distorsionada. Los astrónomos aprendieron que la calidad de imagen era mejorada mucho si se usaba una capa más fina de mercurio. Por este motivo, el telescopio lunar usa una capa tan fina en mercurio. La mayor ventaja del telescopio lunar es su relativo bajo coste. El telescopio lunar cuesta mucho menos para construir que los de espejo aluminizado del mismo tamaño. Por ejemplo, el telescopio Zenith valía más o menos un millón de dólares. Un telescopio lunar del mismo tamaño podría costar cien veces más. Otra ventana es que el telescopio lunar cuesta menos de mantener, principalmente  porque el espejo líquido no necesita ser limpiado, ajustado o aluminizado.

Por supuesto, hay algunos inconvenientes. El mercurio es muy tóxico, por lo que trabajar con el puede causar riesgos para la salud a largo plazo. No solo es ese el problema, ya que el disco que mantiene el mercurio solo puede ser puesto en movimiento antes de verter el líquido. Esto limita la visión del telescopio, que solo puede observar desde arriba. Para seguir leyendo el artículo, pulsa aquí.

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