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Conceptos básicos de los satélites

No hace mucho tiempo, los satélites eran dispositivos exóticos y altamente secretos. Se usaban principalmente para recursos militares, con actividades que iban desde la navegación al espionaje. En la actualidad son una parte esencial de nuestras vidas diarias. Los vemos y reconocemos su uso en las noticias meteorológicas, transmisiones de televisión, su uso en redes telefónicas, etc. En muchos otros casos, los satélites juegan un papel que escapa a nuestra atención:

  • Algunos periódicos y revistas entregan las noticias a tiempo porque transmiten el texto y las imágenes a múltiples localizaciones vía satélite para acelerar la distribución.

  • Antes de enviar las señales por cables hasta las casas, la televisión por cable depende de satélites para distribuir sus transmisiones. Muchos canales de pago utilizan un sistema de satélites para llevar cientos de canales a nuestras casas.

  • Los taxis cada vez usan más el sistema GPS (Global Positioning System) basado en satélites para llevarnos correctamente a nuestro destino.

  • Los servicios de emergencia y salvamento a menudo utilizan las balizas de salvamento operadas por satélite, para localizar barcos o aviones que han tenido accidentes.

Como podemos ver, los satélites se utilizan hoy en día para mucho más de lo que podemos pensar. Pero primero explicaremos en qué consiste un satélite propiamente dicho.

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¿Qué es un satélite?

Un satélite es básicamente cualquier objeto que gira alrededor de un planeta de forma circular o elíptica. La Luna es un satélite natural de la tierra, y existen muchos satélites artificiales hechos por el hombre que giran a diferentes altitudes por nuestro planeta.

  • El camino que un satélite sigue es una órbita. En una órbita, el punto más lejano de la tierra es el apogeo (apogee), y el punto más cercano es el perigeo (perigee).

  • Generalmente los satélites artificiales no se producen en masa. Muchos satélites se construyen de forma personalizada para realizar unas funciones específicas. Algunas excepciones son los satélites GPS, de los cuales hay 24 en órbita, y los satélites Iridium que tiene unos 60 satélites en órbita.

  • Existen más de 20.000 piezas de basura orbital en la actualidad – objetos suficientemente grandes para localizarlos con un radar y que en su momento se utilizaron para varias cosas pero que ya están totalmente obsoletos. Lo cierto es que la cantidad exacta depende de la agencia que de la información. Entran en la categoría de satélites abandonados y errantes, los que se desvían a la órbita equivocada, satélites con las baterías bajas o agotadas y restos de depósitos de combustible de cohetes.

Aunque cualquier cosa que está en órbita alrededor de la tierra es técnicamente un satélite, este término es típicamente usado para describir un objeto de utilidad puesto en órbita para realizar una misión o tarea específica. Normalmente escuchamos cosas sobre satélites del tiempo, satélites de comunicaciones o satélites científicos.

El primer satélite que orbitó la tierra fue el soviético Sputnik, lanzado en Octubre de 1957. Debido al secretismo del gobierno soviético, no se hicieron fotografías de su famoso lanzamiento. La forma de este pequeño satélite era como la de un balón, teniendo unos 60 centímetros de diámetro y 80 kilos de peso. Su composición era del todo básica y disponía de:

  • Un termómetro.
  • Una batería.
  • Un radio transmisor – Cambiaba el tono de los beeps que emitía para señalar los cambios de temperatura.
  • Gas nitrógeno, el cual presurizada el interior del satélite.

En la parte exterior, se podían ver 4 antenas que transmitían en frecuencias de onda corta. El Sputnik es un buen ejemplo de lo simple que un satélite puede ser. Como veremos en los artículos de este apartado, hoy en día estos dispositivos son generalmente más complicados, pero la idea básica es la misma.

En esta sección mostraremos como operan los satélites en general y qué funciones tienen. Veremos que hay en el interior de un satélite y la forma de ponerlos en órbita para que hagan su función. Veremos incluso como ver y tracear nosotros mismos un satélite.

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