Programa espacial
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La vida en un programa espacial

El trasbordador y orbitador te debe proveer con un entorno similar al de la Tierra. Debes tener aire, comida, agua y una temperatura ideal. La cabina del trasbordador debe también ser capaz de eliminar los restos que el cuerpo produce (dióxido de carbono, orina, heces, etc.) y por supuesto, proteger a los tripulantes de posibles fuegos. Veremos a continuación varios aspectos en la vida en un programa espacial y el sistema de soporta para la vida que hace que los astronautas puedan realizar su misión espacial sin  ningún problema. Como se ha dicho, a bordo de un trasbordador espacial hace falta tener una atmósfera similar a la de nuestro planeta, una forma de eliminar el dióxido de carbono, eliminar ciertos gases y contaminación y mantener un nivel de humedad idóneo. Nuestra atmósfera es una mezcla de gases que combinan nitrógeno, oxígeno y un pequeño porcentaje de otros gases a una cierta presión, donde podemos respirar sin problemas. El trasbordador copia este entorno de una forma perfecta.

Para hacerlo, el trasbordador transporta nitrógeno y oxígeno líquido en dos sistemas de tanques presurizados los cuales está localizados en el fuselaje en el centro de la nave (cada sistema tiene dos tanques para un total de cuatro tanques). El sistema de presurización de la cabina combina los gases en su mezcla correcta a una presión atmosférica normal. Mientras está en órbita, solo un sistema de nitrógeno – oxígeno es usado para presurizar el orbitador. Durante el despegue y el aterrizaje, ambos sistemas (uno de cada gas) es usado. Cinco bucles de ventiladores circulan la atmósfera. El aire que circula recoge el dióxido de carbono, el calor y la humedad. Unos contenedores químicos quitan el dióxido de carbono haciéndolo reaccionar con hidróxido de litio, lo cuales están localizados en la parte de debajo de los compartimentos, y es cambiado cada doce horas.

Un sistema de filtrado retira los olores, polvo y posibles fugas químicas que pueden ser volátiles. Un intercambiador de calor en la parte inferior de la nave refrigera el aire y condensa la humedad, y la recolecta en un contenedor especial. El agua de este contenedor es movida con aire por medio de un ventilador separador, el cual usa la fuerza centrífuga para separar el agua del aire. El aire es reciclado y el agua termina en un tanque para deshechos.

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Aparte del aire, el agua es el elemento más importante que hay en el trasbordador. El agua está formada de oxígeno líquido e hidrógeno que están localizados en unas células especiales. El agua pasa por un separador de hidrógeno para eliminar cualquier gas que quede atrapado (el exceso de hidrógeno es expulsado al exterior). El agua es entonces almacenada en cuatro depósitos localizados en la parte inferir de la nave. Estos tanques están presurizados por medio de nitrógeno ya así poder llevar el agua a los compartimentos medios para que la tripulación la utilice. Para hacer el agua potable, se filtra para eliminar los microbios, y así poder ser utilizada para cocinar, consumo, higiene personal, etc. El exceso de agua producida por estas células es expulsada de la nave.

El espacio es un sitio generalmente muy frío y las temperaturas pueden variar de una forma drástica dependiendo de donde esté la nave. Puedes pensar que calentar la nave puede ser un problema. Sin embargo, el equipamiento electrónico genera más que suficiente calor para calentar la nave. El problema es eliminar el exceso de calor. Por lo tanto, el sistema de control de temperatura debe hacerse cargo de dos funciones principales:

  • Distribuir el calor donde es necesario para que los sistemas vitales no se congelen debido al frío del espacio.

  • Eliminar el exceso de calor.

Para hacer esto, el trasbordador utiliza dos métodos para controlar la temperatura. La primera es utilizando métodos pasivos, los cuales suelen ser simples materiales aislantes como mantas, recubrir zonas con telas especiales o pinturas. Esto reduce pérdida de calor a través de las paredes como lo haría una casa convencional. Por otro lado están los métodos activos, los cuales son más complejos requieren cierto mantenimiento. Este método utiliza discos fríos, los cuales colectan calor mediante el contacto directo con el equipamiento, los intercambiadores de calor, que colectan calor usando fluidos. El equipamiento irradia calor a un fluido (agua –amoniaco). Ambos fluidos son bombeados y reciclado para eliminar calor. También se utilizan bombas, válvulas y radiadores para transportar calor de un punto a otro.

La comida es almacenada en los compartimentos de la tripulación. La comida viene en diferentes formas (deshidratada, baja de humedad, estabilizada, irradiada, natural y fresca). El trasbordador tiene un módulo a lo largo de la pared de entrada parecida a una cocina convencional, y que está equipada con una despensa para poner la comida, calentadores, un área de preparación con grifos de agua caliente y fría, y bandejas de metal para que los paquetes de comida y los utensilios no se vayan flotando.

Como en cualquier casa, se debe mantener el trasbordador limpio, especialmente en el espacio, donde la suciedad y restos pueden flotar y ser un riesgo. Para ello se utilizan productos como los que se utilizan en cualquier casa, como son detergentes, desinfectantes, mopas, aspiradores, etc. La basura es separada en bolsas diseñadas para tal fin, y los restos mojados son puestos en evaporadores que retiran el agua. Todas las bolsas de basura son puestas en un compartimiento aislado hasta que se vuelve a la Tierra. Los restos orgánicos resultantes de las deposiciones de la tripulación, con secados y puestos en bolsas, las cuales se queman cuando se vuelve a la Tierra.

Por último, el fuego es uno de los riesgos más grande cuando se está en el espacio. El trasbordador tiene un sistema de detección de incendios y supresión de fuegos, que consiste en detectores de humo en cada planta de la nave, detectores en cada uno de los sistemas eléctricos de la nave, alarmas y señalizadores en cada módulo, extintores portables no tóxicos de dióxido de carbono y mascarillas y botellas de oxígeno para poder respirar en caso de urgencia para cada miembro. Después de que un incendio es apagado, el sistema de control de atmósfera filtrará el aire para eliminar partículas y sustancias tóxicas.

Para acabar nuestro artículo, veremos como es el sistema de navegación, posición y comunicación de un trasbordador espacial. Lo puedes ver pulsando aquí.

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